Club mathématique
de l'Université de Montréal

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Calcul réversible

Je vais vous raconter une histoire qui a commencé il y a une cinquantaine d'années. Est-il possible de calculer sans dépenser d'énergie ni dégager de chaleur ? Nous savons, grâce à feu Rolf Landauer, qu'une opération de calcul est intrinsèquement énergivore si et seulement si elle est irréversible. En particulier, il est impossible d'effacer de l'information sans dépenser un minimum d'énergie et produire de la chaleur. Cette constatation a fait croire à Landauer que le calcul est fondamentalement irréversible parce qu'il ne pouvait pas imaginer qu'il soit possible de calculer sans consommer d'énergie. À la grande surprise de Landauer, son protégé Charles Bennett a démontré tout le contraire : tout calcul peut se faire de manière complètement réversible, et donc (en principe) sans dépense d'énergie ni dégagement de chaleur.

Par Gilles Brassard, (Professeur, DIRO, Université de Montréal)